10 abr, 2018
por Daniel Geraldes
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Laboratório do USDA transforma bilhões de quilos de resíduos de amêndoas em cerveja, plástico e energia

O crescente aumento no consumo de amêndoa no país significa que há muito resíduo para ser bem aproveitado. Pesquisadores do Departamento de Agricultura dos Estados Unidos (USDA) trabalham duro para encontrar as melhores opções.

Dentro de um prédio de pesquisa do USDA, perto de Berkeley, na Califórnia, o líder da pesquisa, Bill Orts, segura uma placa preta de aparência manchada. É “muito feio”, diz ele. Mas o protótipo bruto é o primeiro de seu tipo, feito com plástico reciclado e cascas de amêndoas que foram transformadas em um pó preto semelhante a carvão em um laboratório no local. Ao adicionar o pó a plásticos de base biológica ou reciclados, os materiais ficam mais fortes. Para a indústria de amêndoas, é uma maneira possível de fazer um melhor uso de todo o cultivado em um pomar de amêndoas.

Nas amendoeiras, cada minúscula amêndoa cresce dentro de uma casca maior, como um damasco. Em 2017, os produtores de amêndoas da Califórnia cultivaram 2,1 bilhões de libras dos grãos vendidos nas lojas e outros 4,3 bilhões de libras de casca. “Para cada quilo de amêndoas que produzimos, obtemos dois quilos de cascas”, diz Danielle Veenstra, produtora de amêndoas que também trabalha com o Almond Board of California, um grupo de indústrias. “Estamos sempre tentando descobrir o melhor uso para isso”.

No passado, as cascas – que tem cheiro doce, quase como os frutos da mesma família, pêssegos e ameixas, sendo um pouco amargas para os paladares humanos – foram em geral utilizadas na alimentação de vacas. As cascas menores são frequentemente utilizadas em “camas” para o gado. Mas, como a indústria de laticínios na Califórnia vem encolhendo, e a indústria de amêndoas crescendo, o valor de mercado das cascas diminuiu, e os agricultores de amêndoa e descascadores começaram a procurar diferentes usos. (O declínio de produtos lácteos e o crescimento de amêndoas não são independentes, já que o leite de amêndoa substituiu algumas vendas de leite lácteo).

As cascas poderiam ser usados em usinas de “cogeração” para produzir eletricidade. “No extremo mais baixo da cadeia de valor, quase qualquer coisa pode ser colocada em um digestor e produzir metano”, diz Orts. “Podendo ser comprimido e praticamente tratado como carvão.” O açúcar nas cascas também pode ser extraído para produzir etanol. Há oito anos, quando o Almond Board começou a trabalhar com o centro de pesquisa do USDA, queriam explorar a produção de biocombustível. A The Wonderful Company, maior produtora mundial de nozes, planeja construir uma usina de biocombustível que converterá as cascas de amêndoas em diesel renovável.

As usinas de biocombustíveis custam milhões para serem construídas, e o combustível em si pode não necessariamente gerar muito dinheiro. Os pesquisadores do USDA estão focados em alternativas que poderiam ter maior valor do que queimar o material para energia. O laboratório tem longa experiência com plásticos de origem biológica.

Orts segura um garfo ligeiramente derretido, um dos primeiros protótipos da Worldcentric, uma empresa que fabrica louça compostável, que primeiro funcionou a partir da planta piloto do USDA e ainda tem pesquisadores trabalhando no prédio. O uso de aditivos de origem biológica na próxima versão do garfo tornou-o estável o suficiente para sobreviver à água fervente.

O novo pó de casca de amêndoa poderia ser usado de forma semelhante como um aditivo para ajudar os bioplásticos a serem mais fortes e mais estáveis ao calor. Startups baseadas no prédio do USDA que trabalham com alternativas às embalagens plásticas, como a Full Cycle Bioplastics, poderiam incorporar o material em produtos compostáveis.

O plástico reciclado também poderia ser melhorado. “Muitos fabricantes de plásticos querem usar plástico reciclado pós-consumo, mas geralmente é um downcycled”, diz Orts. “Geralmente, é um plástico que não tem a rigidez ou a estabilidade térmica que realmente desejam.” As cascas de amêndoas escurecidas também podem transformar o plástico em um tom uniforme de preto. “Se tiver apenas o tipo usual de plástico reciclado, geralmente é cinza”, diz ele. O material também pode ser usado para tornar os pneus pretos, substituindo o produto de petróleo que a indústria de pneus normalmente usa.

Em um laboratório, os pesquisadores trabalham em vários outros usos para o material. O açúcar das cascas pode ser usado para fazer cidra ou cerveja. “Pode se fazer IPAs bem amargas”, diz Orts. “Há um mercado para isso.” É possível filtrar naturalmente parte do amargor das cascas de amêndoas; após o feedback inicial de um grande fabricante de cerveja, os pesquisadores trabalham no ajuste do sabor.

O açúcar também pode ser usado para fazer chá, ou como alternativa ao xarope de milho rico em frutose como ingrediente. Os pesquisadores também experimentam alimentar abelhas; as abelhas que “trabalham” nos pomares da Califórnia geralmente recebem xarope de milho para sobreviver durante o inverno. “As abelhas odeiam [xarope de milho] – elas não são saudáveis”, diz Orts. Em vez de trazer xarope de milho do meio-oeste para as colmeias, talvez seja possível alimentá-las com açúcar de amêndoa.

Uma vez que o açúcar é extraído das cascas, seja para pessoas ou abelhas, as cascas podem ser usadas para cultivar cogumelos. Em outro canto do laboratório, os pesquisadores estudam quão bem os cogumelos crescem nas cascas em comparação com o musgo de turfa, que é tipicamente importado de outros países.

Nas fazendas, a Almond Board também testa a adição das cascas no solo para melhorar a qualidade do solo e reduzir as pragas. Mas no laboratório do USDA, o objetivo é convencer as empresas a levar os novos produtos ao mercado. “Um laboratório acadêmico pode dar a alguém uma ideia que lhe dê uma razão para acreditar [uma startup poderia trabalhar]”, diz Orts. “Nós damos um protótipo que lhes dá uma razão para acreditar.”

Quando uma empresa percebe que um determinado protótipo pode funcionar, geralmente começa a trabalhar com o laboratório. “O motivo pelo qual o McDonald’s vende 65 milhões de libras de maçãs, foi desenvolvido neste laboratório”, diz ele. Um pesquisador do USDA descobriu uma maneira de evitar que as maçãs escureçam por 40 dias; esse pó, essencialmente uma mistura de vitaminas, permitiu que o McDonald’s e o Subway começassem a vender embalagens com maçãs cortadas.

Algo similar poderia acontecer com cerveja de amêndoa ou plástico aprimorado com amêndoas. Algumas indústrias do nicho – como produtores de cogumelos de alta qualidade, ou fabricantes de vasos de flores, que querem usar plástico reciclado, mas não gostam do fato de que os potes podem às vezes começar a derreter no sol quente – estão prontas para comprar os produtos, e apenas esperando por alguém para trazê-los ao mercado. “Trata-se de encontrar um plano de negócios”, diz Orts.

Fonte: FastCompany, escrito por Adele Peters, redatora da Fast Company

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